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Pro B : Jelani Gardner à Nantes

mercredi 31 janvier 2007, par Christophe Blandin

Dans sa quête de maintien, l’Hermine de Nantes s’est attaché les services de l’arrière Jelani Gardner (1,98 m, 31 ans) qui évoluait cette saison en Australie après avoir brillé individuellement la saison passée sous le maillot de Golbey-Epinal. Fraîchement naturalisé français, Gardner est donc le joueur extérieur que recherchait le staff nantais depuis plusieurs semaines. Autre changement au sein du club de la Loire-Atlantique, c’est la nomination de Pierre Rougier au poste de président qui succède donc à Jo Le Squère.

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Jelani Gardner

Star des lycées californiens, ce combo guard débute sa carrière universitaire à Berkeley en 1994 où il est élu meilleur débutant de la prestigieuse conférence Pac-10. Après avoir stagné lors de son année sophomore, il est transféré à Pepperdine. Une année red-shirt plus tard, il est élu lors de ses années junior puis senior dans la All West Coast Conference First Team (13,8 pts, 3,9 rbs et 4,6 pds en senior).

Jelani Gardner débute sa carrière professionnelle en 1999, en Israël, au Maccabi Rishon avant de finir la saison en CBA, au Fort Wayne Fury (12 pts, 2,9 rbs et 2,6 pds). L’été suivant, ils participent aux Summer Leagues avec les Cleveland Cavaliers puis les Utah Jazz. En 2001, il joue 11 matches avec les Hambourg Tigers pour 14 pts, 3,5 rbs et 3,4 pds.

En janvier 2002, il est engagé comme joker médical par Saint-Etienne, en Pro B, et signe 17,0 pts, 3,0 rbs et 3,1 pds en 19 matches. L’année suivante, il dispute un match avec Reims en Pro A (17 pts, 6 rbs et 3 pds) puis rejoint Brest avec qui il finit de très belle manière la saison. Ses 22,2 pts, 4,0 rbs et 4,2 pds en 25 matches de Pro B la saison dernière lui ont permis de se faire remarquer et de décrocher un contrat en Pro A avec Châlons.

Jelani Gardner arrive à l’ESPE pour y remplacer le décevant LeRoy Hurd mais ne parvient pas à s’imposer et quitte le club après seulement 4 rencontres (8,5 pts à 38,9 % et 5,0 pds en 29 min). Il trouve alors refuge en Pro B où il termine cette saison 2004-2005 avec Golbey-Epinal (15,4 pts à 45,1 %, 4,7 rbs et 4,3 pds en 33 min).

L’année dernière, Gardner avait choisi de rester à l’ASGE. Il aura permis au club spinalien d’obtenir son maintien sportivement en allant s’imposer lors de la dernière journée sur le parquet de... Nantes. Individuellement, Gardner aura été l’auteur d’une très belle saison : 19,5 pts à 49,0 %, 5,3 rbs et 4,1 pds en 32 min.

Jelani Gardner avait débuté cette saison sous le maillot du club australien des Townsville Crocodiles le temps d’obtenir son passeport français. Après avoir participé au All Star Game local, Gardner fut coupé mi-novembre.

Jelani Gardner vient donc renforcer le secteur extérieur de l’Hermine où il apportera ses talents de scoreur et sa créativité. Scoreur redoutable, il pourra également donner un coup de main à la mène.

- La fiche de Jelani Gardner